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外语

全球化时代的“单语天花板”

希尔:当心不会说外语成为你的“升职拦路虎”

伊莎贝尔•阿朗(Isabelle Allen) 1991年加入了毕马威(KPMG),她表示,当时这家专业服务集团看重那些拥有高超专业知识技能的人,给予他们晋升和奖励。

“那时我们想要的是精通一项工作的人,并能通过年复一年从事同样的工作越做越好,” 这名法国籍高管表示。她现在是毕马威全球销售和市场主管。

如今毕马威既想要通才又想要专才,他们希望员工“面对变化如鱼得水,能自如地应对模棱两可的事务——能够解决那些两年前甚至都不存在的问题”。

了解了掌握多门外语的认知优势的最新研究以后,阿朗想知道掌握外语是否可能是那些未来之星的一个隐藏属性。

“比起只会一种语言的人,会多种语言的人事实上或许更擅长处理商务活动,” 爱丁堡大学(University of Edinburgh)发展语言学教授安东内拉•索拉切(Antonella Sorace)表示。

跨国公司很早就认识到多语能力作为不同商业文化间桥梁的实用好处。根据英国社会科学院(British Academy)“生为国际人”(Born Global)项目对英国语言政策的研究,如今不会一门外语甚至可能阻碍晋升。

“我们被告知,在跨国企业中,针对只会一种语言的人的‘玻璃天花板’正在形成,”瑞银(UBS)伦敦业务主管、“生为国际人”项目指导委员会主席理查德•哈迪(Richard Hardie)表示。除非员工有“海外经历和文化认知,并很可能掌握(另一种)语言,否则他们很难进入最高层的‘小圈子’”。

尽管如此,也有越来越多的实用方法能够有效地跨越语言障碍。Google翻译和其他机器程序在翻译一些基本用语时的表现,就算不够完美,也足够好了,这似乎削弱了人们学习外语的一个理由。英语是国际商务活动中的通用语言,非英语国家的人们都想要学习这门语言,母语为英语的人们可以直接利用这一点。即使是母语非英语的人,也可以避开精通英语要走的漫长而艰苦的学习之路,走捷径学习全球语(Globish)——这是一门由1500个基本常用单词组成的语言。

不过,根据最新的科学研究,如果他们这么做,他们很可能会错失学习和使用外语带来的认知优势。

比如,巴塞罗那泊普法布拉大学(Universitat Pompeu Fabra)的研究者们发现,人们在使用第二语言的时候似乎能够做出更多理性的决策——这可能是因为外语让人们与决策之间拉开了距离。其他优势还包括谈判能力更强(因为会外语的人更容易理解别人的想法),任务间切换能力更好,更专注、更会按照轻重缓急安排事情。

出生于意大利的索拉切教授表示,不论第二种语言是像英语或者印地语那样广泛使用的语言,还是像盖尔语这样的小语种,其效果都一样。她还是语言中心“双语很重要”(Bilingualism Matters)的创始人,该中心的设立宗旨是传播有关语言和语言学习的有科学依据的信息。

索拉切教授表示,成年后学习语言也可能收到一样的效果。在雇佣更多掌握多门语言员工的同时,公司应该投入更多时间来培训员工的语言技能,和高校合作推进研究,并且为组建多语家庭的员工提供支持。

她指出,把说英语的人派驻到海外,“提供了一个极好的机会让小孩学习语言,而不是自在地待在没有语言学习压力的纯英语环境中”。

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