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中国经济

广州十三行启示录(下)

FT中文网专栏作家叶檀:鸦片战争前夕,英国东印度公司失去垄断地位,公司重组,随后与一家孟加拉茶叶公司合并。这家新公司成为十三行最大的竞争者。然而,直接导致十三行衰落的是鸦片战争。

三、怡和行

清代时,大行商怡和行伍家,从福建到广州做茶叶生意。第五代伍国莹这一辈,到大行商潘家的同文行中打工,做帐房。

伍国莹的老板、同文行老板潘振承(潘启官一世)非常了不起,可以说是清代最具国际视野的中国人。他曾坐着瑞典东印度公司的商船(可能是“哥德堡号”)去过瑞典,多次游历南洋,参股瑞典东印度公司,懂四门外语。潘振承从洋行打工到创立同文行,在广州一口通商80余年的时间里,担任洋行首领达39年之久,经营乾隆年间最大的外贸公司。

潘家花园和后来的伍氏花园,均超过大观园。洋人在潘家花园宴饮,是一种殊荣。在美国人亨特《旧中国杂志》的笔下,对传统的最富裕的中国人穷奢极欲生活描绘是:

“我最近参观了广州一位叫潘启的中国商人的房产,他每年在这处房产上花费达300万法郎……这一处房产比一个国王的领地还大,据说他拥有的财富超过1亿法郎,这已经比当时欧洲很多国家的国王还要富有……他有50个妻妾和80个童仆,还不算30多名花匠和杂役等。”

至于伍家花园,伍氏花园的绘画有过数次拍卖。画上,画有身穿绫罗绸缎的女人与亭台花园。“他的确有一个家仆达500人的大家庭,还有种植了‘万棵松‘的花园。他穿各种颜色的绫罗绸缎。他大摆筵宴,席上有几十道菜,包括燕窝汤(燕窝从爪哇进口而来)、鱼翅”。

伍国莹在同文行任帐房,所学到的内外贸知识可想而知。

1777年,英国东印度公司已有与伍浩官做茶叶交易的记录。茶叶生意,一般小行商不能做。可见伍家已有一定实力,进入积累人脉、积累原始资金、积累信用的过程。

伍国莹从事丝和瓷器交易,被美国商人认为是一位可靠的商业合伙人,“由于与被指定同我们做生意的中国人交易的便利,以及他们众所周知的诚实,都使我们形成一种对人身和财产的绝对安全感”。后来,伍家与英国东印度公司、美国旗昌行交往密切。这在伍国莹时代就打下了基础。

伍国莹非常了解行商的成本,他不想主动进入。伍国莹只想闷声发财,对粤海关官员避而不见,激怒当局,被迫加入自己并不熟悉的盐商行业。伍国莹担任盐商的第一年就巨亏。伍国莹终于明白跳不出如来手掌,向潘振承求助。

粤海关要增加行商数量,是因为泰和行、裕源行等洋行纷纷倒闭,粤海关收入下滑。于是,在1782 年间已资本充裕、夷务熟练的伍国莹创建自己的洋行。1784年,大度的潘振承资助自己的账房先生(邻居兼福建老乡)伍国莹和伍国钊兄弟收购破产洋行。

乾隆末年,潘振承本人陷入无尽的麻烦。多位行商欠下外国商人的高利贷而破产。作为总商,潘振承需要分担亏损。加上看不到头的战争、天灾,捐款越来越多,他支持伍氏组建两家新行——怡和行和源顺行,也有帮助同文行分担负荷的意思。伍国钊的源顺行没有坚持太久就破产了,二哥伍秉鈞的怡和行则蒸蒸日上。“怡”字取得是第四代的伍章茂(字怡伟)的字,全球有名的怡和行就此出炉。

刚开始时,日子难过。在1787 年,由于还不起高利贷,伍国莹曾被英国东印度公司的一名会计诱到夷馆里,囚禁多日。随后,更大的麻烦接踵而至:1788 年初,十三行总商潘振承突然去世,伍国莹的现金流再度断裂,连关税都交不起了。潘振承的继承人潘有度忙作一团,自顾不暇,难以向怡和洋行伸出援手。创建仅仅五年之后,怡和洋行就“欠海关关税及其他税捐甚巨”,资不抵债,面临破产。

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