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全球商业的未来

优步全力提速无人驾驶技术研发

缺少了自动驾驶技术,优步的愿景不可能实现,因此尽管进入这个领域并不久,优步决定不惜代价、全力以赴,

在匹兹堡市横排区(Strip District)一个工业区的角落,有一条僻静的小巷,巷子里成排地竖立着生锈的钢梁,它们支撑着一座旧铁路桥,提醒人们该钢铁城的过去。但在小巷尽头路人看不见的地方,却坐落着一幢明晃晃的研发大厦,预示着一种截然不同的未来——无人驾驶出租车将掀起城市交通的革命。

这正是优步(Uber)先进技术中心(Advanced Technologies Center)的愿景,该研发设施已成为这家总部位于旧金山、正尝试研发无人驾驶汽车的交通运输公司的核心焦点。优步18个月前才开始这项研发努力,从零开始,不惜代价,全力以赴,试图打造世界最出色的自动驾驶汽车研发项目。

这种勃勃的野心部分地体现在该建筑的设计上,透过一块巨大的落地玻璃可以俯视阿勒格尼河。改建许可记录显示,过去一年,优步花了约3000万美元改造这座大厦。

但与优步在自动驾驶汽车项目的整体支出相比,此项改造费用并不算什么。在将其中国业务出售后,优步更加致力于推进无人驾驶汽车项目。优步中国一直处于严重亏损,而且耗费了优步首席执行官特拉维斯•卡兰尼克(Travis Kalanick)很多时间。

一个月前,优步斥资逾6亿美元收购无人驾驶卡车初创公司奥托(Otto)的股权,后者的团队中包括多名一流的谷歌(Google)工程师。上周,优步在匹兹堡启动了一项无人驾驶测试项目,在市内运送乘客,但如果有需要,坐在驾驶座的人类驾驶员仍将随时控制车辆。优步还与沃尔沃(Volvo)建立了合作,准备共同投资3亿美元用在无人驾驶技术研发上。

卡兰尼克明确表示,优步的使命——为所有人提供无处不在的交通服务——没有自动驾驶汽车是不可能实现的。在靠出售股份和发债筹集超过150亿美元成为硅谷资本最充裕的初创企业之后,优步准备斥巨资实现这一目标。

“自动驾驶技术意味着挽救生命,以及低成本的交通,它会以世界前所未有的方式服务于大众,”卡兰尼克上月对英国《金融时报》表示。“越来越多的城市将被连接起来,”他接着说,他指的是无人驾驶技术将如何改变城市环境。

然而,优步在自动驾驶研发上的大胆投资也惹来了争议。去年成立先进技术中心时,优步从卡耐基梅隆大学(Carnegie Mellon University)的机器人研究院(Robotics Institute)挖走了三分之一的人员(40人),此次大规模离职对卡耐基梅隆大学造成了冲击。

虽然优步后来试图修补裂痕,向卡耐基梅隆大学资助了一个教授职位,但该校仍无法释怀。该校计算机科学学院院长安德鲁•摩尔(Andrew Moore)回忆称,学校不得不快速采取行动使机器人研究院保持强大实力。他说:“那时最艰难的是,人们遇到我都会问候我,好像我的家人生病了,”并补充道,机器人研究院如今已经恢复元气。在该院,当时有人开玩笑说这是一次“敌意收购”。

还有业内人士质疑优步的无人驾驶技术在短短18个月内能有多大真正的进展。五个月前,优步开始在匹兹堡对其自动驾驶车辆进行路测,相比之下,Alphabet的自动驾驶汽车已经在加州进行了多年测试。

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