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人工智能

腾讯副总裁姚星:我们为什么要投入AI研究?

姚星带领的人工智能实验室,是腾讯首个从事原创科学研究的单位。该团队有一个清楚的视野:引领科技界,不再跟随。

此刻,腾讯副总裁姚星承载的使命有些沉。

3月22日傍晚,腾讯发布2016年财报,一并透露2017年的愿景和策略,其中一项清楚写着:“发展在新兴技术领域的能力,如机器学习和云服务。”

这是腾讯第一次在财报提起发展“机器学习”——人工智能(AI)的分支研究。此前,腾讯AI围棋机器人“绝艺”刚在东京计算机围棋UEC比赛露脸,第一次参赛就夺冠,专业棋士认为,腾讯“绝艺”的实力恐怕已超越谷歌(Google) 的Alphago。没隔几天,腾讯也正式对外公布,前百度研究院副院长张潼出任腾讯AI Lab(人工智能实验室)主任。

一系列的新闻曝光,背后说的是同一件事:腾讯准备好要竞逐全球火热的人工智能领域。而负责开展腾讯AI策略的领头军,就是姚星。

2004年加入腾讯的姚星,曾担任架构平台部、基础架构、搜索技术部总经理。2016年4月,腾讯AI Lab正式成立,姚星被任命为负责人。

AI Lab并不是腾讯第一个投入AI的团队。事实上,腾讯各个事业部门下都设有AI团队,腾讯产品也有发展AI的能力,如社交网络事业群旗下的优图、微信事业群的模式识别中心,又或是与香港大学合作的微信—香港科技大学人工智能联合实验室等等。

但从腾讯整体架构来看,AI Lab的角色和使命,却有些不同。

“从腾讯发展史来看,AI Lab是第一个原创科研单位,”姚星一开口,就给了一个很有意思的定位。撇开投入AI发展不谈,去年11月刚过完18岁成年礼的腾讯,终于打造了第一个属于公司层级的研究机构。

在此次专访姚星之前,不论是他本人、或是AI Lab,能打探到的细节并不多。AI Lab的官方网站只简单挂了几篇学术论文,编程网站github上,AI Lab的帐号只对外公开了两个开源项目。典型的腾讯作风。但在采访过程中,姚星意想不到的放松,谈起围棋水平大约二、三段的自己,和腾讯计算机围棋“绝艺”下棋的过往,“绝艺在内部推出来一两个月后,我就不行跟他对战了。”一副惋惜的口气。只不过,想进一步问起业务上的细节,姚星挥挥手,“不介绍了,我们都很低调。”边边角角的谨慎态度,一下子又窜了出来。

腾讯究竟是如何思考原创科学研究?我们在离深圳腾讯大厦不远的AI Lab,专访了姚星,以下是经过编辑的访谈实录:

问:腾讯什么时候开始投入AI?对AI的想像是?

姚星:公司高层在2015年下半年开始对互联网科技有些想法,特别是希望投入基础研究。当时AI还没像现在那么火,但我们已经看大数据、云计算等行业发展的趋势。

2016年,我们发现人工智能需要去做一些基础研究,可能要通过非常长的时间积累技术,以后才能有更好的产品。所以2016年4月正式成立AI Lab,一直发展到现在。

我所在的事业群是TEG(Technology Engineering Group),本身属性就是在支撑公司的技术。原来我们更多的精力是想办法把科学研究成果转成技术,但现在花更多的时间在纯科研上,未必会那么快的把它转化成产品。

问:要做基础研究,短期之内可能很难看得到具体成果。内部对AI Lab有预期吗?董事长马化腾有没有给你们具体的目标?

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