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科技

“火星梦”开启人类新太空时代

桑希尔:亿万富翁热衷太空探索只是怪癖和虚荣心在作怪吗?涌入太空项目的大量投资也许将创造出蓬勃的外星经济。

尚在苦哈哈地谋生的人们,理所当然地会认为,亿万富翁们最近热衷的太空探索,是他们的怪癖加上虚荣心在作怪。

即使像科幻小说家金•斯坦利•罗宾逊(Kim Stanley Robinson)这样的太空浪漫主义作家也怀疑,是不是对超级富豪们来说,太空旅行就跟蹦极差不多?

但很有可能,涌入太空项目的大量投资终将会创造出一种朝气蓬勃的外星经济,这将激发创新、鼓励国家与公共及私营行业间的协作、以及拓展人类的想象空间。也许我们真的刚刚进入了一个全新的太空时代。

高盛(Goldman Sachs)在最近一份报告中称,随着卫星革命的加速推进,以及投资者们对小行星采矿、太空制造和太空旅游的探索,太空有望成为下一个投资前沿。该投资银行预测,未来20年,太空经济有可能发展成一个数万亿美元的市场。

位于佛罗里达卡纳维拉尔角(Cape Canaveral)的39A发射台是一个见证此次太空探索复兴的绝佳地点。1969年,尼尔•阿姆斯特朗(Neil Armstrong)、巴兹•奥尔德林(Buzz Aldrin)和迈克尔•柯林斯(Michael Collins)就是从这里搭乘火箭升空去执行历史性的登月任务。

而由埃隆•马斯克(Elon Musk)执掌的火箭制造公司SpaceX已向美国国家航空航天局(NASA)租下该发射台,租期20年。这家私营公司正在开展的项目是当今世上最雄心勃勃的发射计划之一。

今年5月,我观看了一枚猎鹰9号(Falcon 9)火箭搭载着国际海事卫星组织(Inmarsat)一颗价值5亿美元的卫星发射升空的过程。目睹火箭洞穿长空,一如既往地令我感到血脉贲张。

SpaceX是太空供给侧革命的先锋,该公司致力于开发可重复使用的火箭以大幅削减发射成本。在亚马逊创始人杰夫•贝佐斯(Jeff Bezos)旗下的私人太空公司蓝源(Blue Origin),创新的速度同样日新月异。

随着地球上联网设备的数量以惊人的速度增长,太空经济的需求侧也在发生转变。大数据革命和物联网助长了对卫星技术的需求,其中包括由体型较小、造价也较低的立方体卫星(CubeSats)组成的星群。

查尔斯•博尔登(Charles Bolden)是一位宇航员,曾4次乘坐太空飞机执行任务,在2009至2017年担任NASA局长。博尔登承认最初他对一些太空企业家持怀疑态度。他不信任那些“商业空想家”,那些人觉得私营企业能把每件事都做得更好。

但博尔登说他已经开始钦佩这些公司的技术创造力、合作意愿以及行动速度了。“我喜欢上了他们,”他说。“想要为SpaceX这样的企业效力,需要敏锐得像某一种猫才行。他们的工作节奏令人难以置信。”

但太空探索的意义绝不只是取得投资的经济回报。它还关系到深化我们对宇宙的认知以及探索未知的领域。在这个层面上,太空企业家和政治领导人共同的远大目标就是将人类送上火星。

马斯克说过他要死在这颗红色的星球上,而且不能是撞死的。NASA同样设立了登陆火星的目标,并力争在本世纪30年代实现。

然而博尔登认为,要实现这一目标,唯一办法就是让参与太空探索的各方,包括中国人、俄罗斯人、欧洲人以及私营企业,与NASA联合起来,齐心协力才行。他说:“要实现这一目标并不容易,但如果我们能够继续当今已有的国际合作,就会容易得多。”

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