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FT大视野

基因编辑将如何改变我们的食物?

基因编辑支持者希望,它可以避免阻碍转基因推广的批评和监管审查,因为它使用已有基因而不是向这种植物植入外源DNA。

你可能会有些意外,就在伦敦东北方面两个小时车程的一个灯火通明的实验室里,研究人员居然正在努力拯救世界上最普遍的香蕉品种。但是,在那里检查培养皿的的植物生物学家所致力于的确实正是这项事业——培养皿里面的东西可能有助于这场抗争。

这种普通水果正受到巴拿马真菌病的侵袭。这种危险真菌病正在摧毁世界各地的种植园,可能极大打击收成,并可能搞垮一些发展中经济体所依赖的年产值达360亿美元的香蕉种植业。化学手段对这种真菌无效,在过去30年里,它传播到了中国、东南亚、澳大利亚和中东。热带植物专家说,它迟早会传播到拉丁美洲,摧毁那里供应了世界四分之三香蕉的农场。

全球许多地方的香蕉作物都受到了巴拿马真菌病的侵袭

现在,科学家们相信他们或许能够利用基因编辑来阻止这种真菌的传播。基因编辑可以去掉某些基因或者对这些基因进行调整,改变它们的作用。基因编辑的倡导者认为,这不仅可以用来对抗真菌疾病,还能对生产更高产、更安全的作物作出关键贡献,从而满足日益增长的全球人口的需求。据联合国估计,到2050年,地球上的人口预计将增加近20亿,达到98亿人。

位于诺里奇的Tropic生物科技公司(Tropic Biosciences)的首席技术官奥菲尔•迈尔(Ofir Meir)表示:“这是一项革命性的技术。”文章开头那些培养皿就属于这家公司。迈尔指出,由于这种香蕉是基于同一套基因单一栽培的,“你不能像对其他作物一样在繁殖中消除(疾病)”。他还说:“这项技术的产生就是为了满足这种需求。”

两年前成立的Tropic公司是使用基因编辑的数家农业科技初创企业之一。这种对生物体现有基因的改造不同于传统的基因改造,后者将其他物种的基因植入现有物种,遭到环保和消费者团体的普遍反对,他们担心其对生态和人类健康可能产生的长期影响。

基因编辑支持者希望,它可以避免阻碍转基因推广(尤其是在欧盟)的批评和监管审查,因为它使用已有基因而不是向这种植物植入外源DNA。在美国和加拿大,当局的初步反应是经过基因编辑的作物不适用于转基因生物(GMO)的监管制度。

目前存在几种基因编辑技术,但迄今为止最流行且最通用的是Crispr(clustered regularly interspaced short palindromic repeats的首字母简称,即常间回文重复序列丛集)。在科学家们发表第一篇关于Crispr如何施用于动植物的论文之后仅仅六年,世界各地的学术和企业实验室就纷纷展开了应用。

一些应用在美国已接近商业化,比如更加美味、在长时间放置或者切割后也不会发生褐变的西红柿和蘑菇——这种特性大大延长了保鲜期并减少了浪费。

对于Tropic的科学家来说,当下的目标是使用基因编辑来生产保鲜期更长的香蕉和不含咖啡因的咖啡豆。但该公司首席执行官吉拉德•格申(Gilad Gershon)表示,公司希望在4到6年内将一种对TR4真菌免疫的华蕉(Cavendish banana)商业化——华蕉占到全球香蕉销量的95%左右。

他说:“我们正在努力更快地实现目标,但我们对正在取得的进展感到满意。这是非常令人兴奋的。”

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