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寻找中国的人工智能“独角兽”

专访澜亭资本创始人刘炯

1997年5月,IBM的超级计算机“深蓝”(Deep Blue)击败了国际象棋大师卡斯特洛夫,一举成为全球的焦点,人工智能也因此成为一个家喻户晓的词汇。

20年后的2017年5月,升级版AlphaGO在与当今人类排名第一的围棋手柯洁的三番棋大战中,连下三城,毫无悬念地赢下比赛。在这场“法拉利汽车与奥运冠军博尔特”式的较量中,AlphaGO有如上帝之手一般,让人类无法挽回地落败。人工智能已经在参与改写人类的历史。

“AlphaGO之父”、Deep Mind创始人哈萨比斯(Demis Hassabis)在早先接受英国《金融时报》专访时就表示:“人类大脑的运行都是可以计算机化的。换而言之,人的大脑就是一台计算机,完全可以被再创造出来”。

以“破解人类智慧之谜”为己任的哈萨比斯和他创办的Deep Mind毫无争议地成为全世界最炙手可热的人工智能代表者、独角兽,包括硅谷著名投资人彼得·蒂尔、亚洲首富李嘉诚都是他的初期投资人,谷歌更是在Deep Mind尚未推出任何产品之际就砸重金将其收入麾下。

在人人都谈论人工智能的时代,我们应该如何正确地理解人工智能这样一种深入渗透到我们生活的前沿科技?AlphaGO赖以生存的深度学习和神经网络技术究竟会对整个人类社会带来哪些影响和变化?资本和投资人对于人工智能领域有哪些作用?中国版的Deep Mind和人工智能独角兽在哪里?消费升级会是人工智能的下一个机会吗?带着这些问题,FT中文网专访了澜亭资本创始人刘炯。

2015年,刘炯成立专注于人工智能、消费升级和文化娱乐领域的投资基金——澜亭资本。他在金融服务和股权投资领域拥有十余年的专业经验,从2016年开始,澜亭资本先后投资于Emotech, 云迹科技、水岩科技和驭势科技等数家人工智能领域的明星企业。刘炯在人工智能投资领域拥有丰富的投资案例和洞察实践。

FT中文网:您是从什么时候开始关注人工智能的?为何关注?

刘炯:2013年由Spike Jonze编剧并执导的科幻爱情片《Her》中对于引发了我对未来人机交互方式的各种遐想,从那之后,我开始关注AI领域。后来《Ex Machina》的上映以及AlphaGo人机大战等一系列行业事件,让人工智能得到了全社会前所未有的关注,也让我越来越确信人工智能时代的未来就在眼前。

FT中文网:您所理解的人工智能与今天市场上流行的“人工智能”概念一样吗?如果不同,主要表现在哪些方面?

刘炯:我对人工智能的理解应该是:由人类创造出来的一种拥有学习能力的技术,这种技术可以应用在各个领域,并帮助人类提高生产效率、改善生活水平等方面。

人工智能在不久的将来应该是让人类创造出的机器工具懂得自我学习,现在比较主流的技术路径是让机器认知不同的场景模块,将已开发的模块套在新出现的场景中,通过应用调试再开发出新的适应模块。这就是最近市场上比较热门的话题“机器学习”。在这一过程中,机器也学会使用类似人类的思维方式,优先筛选一些适应模块,提高学习效率。

人工智能应该是一个很广泛的领域,很难用单一概念定义。目前流行的语音识别、图像识别等都是人工智能技术的一类。近年,市场出现很多“人工智能”创业公司,虽然都与人工智能领域的某些技术有些联系,但真正能做到“机器学习”这一能力的公司在中国并不多。这一能力实现的前提,需要大量的硬件投入,同时软件和算法的优化也需要强大的研发能力和资金投入。承担高额的研发投入,对于很多国内创业企业来说还是有一定困难的。

FT中文网:深度学习和神经网络技术的突破和应用使人工智能领域在2017年变得格外热闹,您觉得这些技术会首先在哪些领域给我们带来惊喜的变革?

刘炯:李世石和AlphaGo的“人机大战”让大众第一次看到到人工智能的发对人类日常生活的挑战和变革。谷歌最近公布的”mobile first to AI first”战略再次展示了其未来重点关注人工智能领域的决心。一些基础的人工智能技术已经在我们生活中得到了应用,比如语音识别、人脸图像识别、自动驾驶等等。未来,AI技术应该是硬件与软件的同步发展。硬件领域会出现更强大的TPU取代传统的GPU和CPU,通过云计算服务,将TPU的强大性能经由网络为终端产品服务。在软件领域,Facebook和Google已经提供了强大的开发平台给世界各地的开发人员。

我们观察,在未来几年中,应用层面大规模变革的起点是机器学习(machine learning)的普及化,这是所有机器借助人为设定模型不断自主学习的第一步,也是未来所有软硬件结合产品的第一步。我相信,未来围绕机器学习衍生出来的产业机遇会有很多,而全新的机遇往往伴随着对传统的革新,一些消费级的人工智能机器人设备首先会出现在大众市场。通过机器学习,它们很可能会一定程度上改变人们的生活习惯。

FT中文网:虚拟现实(VR/AR)的发展能为人工智能带来什么突破?

刘炯:如果同时提到人工智能技术和VR技术,必须要谈到谷歌的Daydream平台。最近的google I/O大会上,谷歌联合HTC、联想和高通发布了最新的头戴式设备Daydream VR, 并提出了一套生产标准。

可惜,目前我们并没有在谷歌大会上看到一款有效结合VR和人工智能的产品发布。我想其中主要的原因是VR技术的普及极大地依赖于硬件设备的发展,但是硬件技术尚有些难题难以被突破,高质量的VR技术短期内无法面向大众消费者,同时软件的开发也受到硬件产品普及的限制。相对于VR技术,我认为AR技术在面向大众消费者领域发展速度更快,入门级的AR技术只需要一台智能手机就能实现,硬件不再成为阻碍。

我相信随着VR硬件的普及,人工智能技术一定会借助VR技术在内容展示、体验效果等方面得到突破。

FT中文网:您觉得目前人工智能最大的机会在哪里?

刘炯:人工智能的发展不应该仅限于消费市场,在工业领域也应该得到应用。从我们平时会用到的手机智能助手,到整车厂发布的2020年实现智能驾驶计划,再到未来具有机器学习功能的生产设备全面替代人工。人工智能技术可以说在不同阶段,不同领域,不同应用场景中都会给市场提供机会。个人认为,随着人工智能技术的全面应用,每一个我们能预见到的机遇给人类生活习惯带来的改变都是相等的。理论上,并不存在一个机会比另一个机会更需要把握的说法,只是哪个机遇更先到来的顺序问题。。比如先从简单的语音识别,到人脸和表情识别,到机器代替人类完成一部分工作,最后发展到机器代替大部分人工。整个过程需要科学家、大企业、创业者们不断付出努力,每一步都必须脚踏实地,才能真正意义上让人工智能技术惠及全人类。

现阶段比较热门的是能够广泛应用的机器学习,汽车领域的智能驾驶,消费级智能终端设备等。我认为,每一个能够帮助人们提高生活和工作效率,改善生活习惯,提高生活质量的AI技术都值得去关注。

FT中文网:在人工智能迎来大爆发之前,创业者和行业内人士应该做好哪些准备?

刘炯:我觉得在这个创新的大时代中,创业者应该坚持追求精益,技术、追求产品细节,有一种相对完美主义者的态度。虽然现在投资热度很高,市场上“钱”多,但是如果没有认真做事的平常心,没有严谨高效管理的团队,即使是目前有热度,最后往往也会“昙花一现”。

当人工智能领域的发展回归到价值投资的本质后,只有那些真材实料的公司才能脱颖而出,成为行业独角兽。

在人工智能领域,和西方国家相比,中国是这个行业的后来者,整体技术水平上与美国、英国等国家还有差距。虽然从研发能力,相关的企业数量,和专利申请数量等这些客观因素的角度来看,西方国家相比中国还有较强优势,但中国近几年在人工智能领域的投资力度和发展速度非常快,这些因素已经让中国跻身第一梯队。

希望中国的创业者们能够做好足够的技术储备,在未来的发展道路能够上去影响世界,始终保持第一梯队位置,努力在部分领域的应用层面去引领世界。

FT中文网:有人说人工智能的主战场不在互联网,而是能够让这个行业实现从0到100增长,或者实现脱胎换骨转变的领域?您怎么看?汽车算其中之一吗?

刘炯:人工智能技术的应用不仅在互联网,但这项技术的实现一定是需要通过互联网作为载体去实现的。当下,芯片的性能受制于生产工艺,高端芯片的制造成本无法有效降低,使得TPU这一为了人工智能技术而设计出的芯片类型大多只能借助互联网为通道,为更多有需求的设备和软件提供运算能力。我个人认为,人工智能技术被大规模应用于那些通过这项技术大幅度提高生产效率,降低成本,或是改善人们工作与生活习惯的行业,这个范围是非常广泛的。

汽车和人工智能技术的结合是近年热门话题。ADAS与自动智能驾驶又是关注焦点。品牌整车纷纷公布2020年推出L4级别的自动驾驶汽车,但是我们也看到各品牌车厂都不公开其技术方案,这为市场增加了悬念同时也提升了关注热度。如果把L4级别自动驾驶看成一个系统工程,最终决定系统成功的一定是人工智能技术的学习能力。只有在不断的路试中收集大量数据,让整个系统自主学习不同路况,并提升系统应对能力是人工智能技术在汽车领域发挥的最大功能。

FT中文网:当前人工智能还在早期摸索阶段,我们看到的每一个领域实际上都还没到爆发的时候,那么澜亭的投资策略是什么?作为投资者,应该如何制定投资策略?

刘炯:毋庸置疑,人工智能目前正处于投资风口,但我们也不得不看清楚在这个行业中存在着不小的泡沫,相比较于单一技术深度,我们更关注于技术与应用场景的结合程度。只有应用前景看好,才能是是AI真正的爆发点。比如AI在智慧医疗、教育、自动驾驶等领域的应用。当然,对于任何一个新兴行业而言,最先看到技术和应用结合领先的机会,提前布局对投资人来说是非常重要的,也是考验投资人智慧的一道“应用题”。

FT中文网:市场上大大小小的人工智能公司非常多,据您观察,有没有现在赚钱的?哪个领域最有可能实现盈利?哪些领域赔钱最多?

刘炯:如果是对算法要求很高的人工智能技术,那么市场上能赚钱的公司几乎没有,谷歌、微软、IBM等国外科技巨头都还处于大量资本投入阶段。我们很难判断一项人工智能技术的出现是否一定会带来直接性收入,因为技术的作用是辅助、提高现有生产力,而收入的体现是基于整体产品或服务。

如果要筛选出哪些借助了人工智能技术后可以提高产品竞争力,从而提高利润率的行业,肯定避不开汽车行业。因为2022年左右实现的L4自动驾驶,是让消费者最能直观感受到高端人工智能技术红利的技术。当然,其他一些类似消费级、服务性的机器人产品也可以借助中低端人工智能技术提高产品竞争力。

因为现阶段科技类公司都处于人工智能技术投入研发阶段,很难去断定未来哪些行业研发人工智能技术后依旧入不敷出,我觉得人工智能是未来的趋势,不能因为潜在的赔钱可能性就道路上止步不前。

FT中文网:如何评估一家创始阶段的人工智能高科技公司?

刘炯:我觉得可以分三点来回答。第一点,这家创业公司所研发中的人工智能技术,是否真的有技术优势和壁垒。现在有很多与人工智能技术有一些的产品,都对外宣称是大量运用了人工智能技术后研发出来的。投资人在判断技术含金量的问题上需要非常谨慎,不能只听一家之言,需要多方求证。有条件的话,甚至可以去访谈国外的一些技术专家,在人工智能技术领域,美国等西方国家的科研水平还是比中国领先一些的。

第二点,判断公司的创始团队或高级管理团队是否适合创业,是否能够带领公司做大做强。CEO、CTO等等每个人的处事风格、个人性格,甚至学历背景、人脉关系都有可能去影响一家创业公司的发展。高级管理团队必须在熟悉技术的同时,懂得公司业务的实现,因为不管朝哪个方向去发展,都跳脱不开经营公司的本质。有些高管团队可能更加适合作为一家大型公司的技术研发部门而存在,不适合单独出来自己创业。

第三点,创业公司对于未来的战略规划是否明确。战略规划不应该只是公司在BP或是年会上随性提及的,而是每个决策者心如明镜般清清楚楚理解,并有理有据说服投资人的。首先,公司需要明白现阶段配置是否能够完成战略目标。如果不能的话,公司应该清楚地知道还应该招什么样的人才,储备何种技术,开展哪些合作等等,才有了朝战略目标发展的基础。其次,公司现阶段配置如果能够满足战略目标的完成,那么分几步走,在哪些节点上完成哪些成就,决策者应该也做好了相应的计划。投资人在任何时候都更加倾向于投资那些实打实做事的团队,而非纸上谈兵大过于脚踏实地的团队。最后,我觉得非常重要的一点,任何创业型公司最终都需要落实到具体的产品、使用场景和用户,如果AI创业企业脱离了这些创业公司的本质要素,只能说离成功会越来越远。

FT中文网:您会去海外投资一些高科技的初创公司吗?比如以色列或者硅谷?

刘炯:除了在国内投资的几家AI明星企业之外,我们确实有在这个领域跨出国门的投资,去年澜亭资本完成了对英国人工智能初创企业Emotech公司的投资,这家公司总部位于英国伦敦,开发出了全球第一款具有独立个性的人工智能产品,他们研发的人工智能语音机器人Olly在2017年CES上,一举斩获包括 “智能家居”、“家电”、“无人机和人工智能”、“家庭音频/视频组件和配件”在内的四项创新大奖,成为首个获得CES四项大奖的创业公司,以“黑马”姿态载入CES创新奖获奖史册。

同时,我们也在关注一些以色列和硅谷的高科技初创项目,但很可惜由于从2016年下半年开始受到国家外汇管制等原因,我们目前还没有完成在这两个地区的项目投资。

FT中文网:澜亭正在进行第二期基金的募资,能否透露一下首支基金业绩?第二期的募资怎么样?

刘炯:目前澜亭基金的首期基金已经完成70%的投资,所投资的企业中,过半是各自所处行业中的佼佼者。在人工智能领域的投资约占了第一期基金的四成左右,各家企业在2016和2017年的表现都很好。但是因为投资进入期还不久,多数项目还没有走到下一轮的节点所以IRR的数值暂时难以计算。今年会有个别项目在公开市场上退出,相信这些项目的收益会有不错表现。二期基金募集进程顺利。

FT中文网:消费升级如何理解?有哪些领域您在重点关注?

刘炯:消费升级,通常是指消费结构的升级,是各类消费支出在消费总支出中的结构升级和消费产品层次的提高。我个人认为,居民服务性消费的巨大增长潜力和商品消费向品质消费升级的两大动因是消费升级中最大的机会,也是澜亭在消费升级领域中重点关注的机会。比如由私立教育、留学教育推升的教育消费升级;消费者由传统品牌消费逐步转向个性化品牌消费的需求;在高端消费市场,消费者也从单一依赖国外奢侈品的消费更多转向本土新兴品牌。在这些消费升级的产业中,澜亭资本也已经进行了一些布局。

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